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Puerto Rico vence a Japón y es finalista

Alex Rios of Puerto Rico is greeted by the rest of the team after he hit a two run home run in the seventh inning against Japan in the semifinals of the World Baseball Classic at AT&T Park San Francisco, California. (Source: Ezra Shaw/Getty Images North America)

Apoyado en sólida labor de sus lanzadores, el seleccionado de Puerto Rico superó este domingo al campeón vigente Japón con pizarra de 3-1 y avanzó a la Gran Final del III Clásico Mundial de béisbol.

En reñido desafío celebrado en la urbe californiana de San Francisco, Estados Unidos, el triunfo correspondió al abridor boricua Mario Santiago, quien toleró apenas dos indiscutibles en cuatro entradas y un tercio de actuación, mientras Fernando Cabrera se adjudicó salvamento.

La escuadra puertorriqueña abrió la cuenta en el primer episodio ante el derrotado Kenta Maeda con una anotación en las piernas del camarero Irving Falú, remolcado por sencillo a la pradera central del torpedero Mike Avilés.

En el séptimo capítulo, oportuno cuadrangular del jardinero Alex Ríos frente al relevista Atsushi Nohmi con un corredor en circulación abrió las puertas de la goma a las dos carreras decisivas.

Japón apenas conectó seis imparables en el desafío, y aunque se acercó en el marcador con una anotación en el octavo inning, un frustrado intento de robo de Seiichi Uchikawa eliminó la amenaza del elenco asiático, doble monarca de estas lides en 2006 y 2009.

“Hemos hecho más de lo que pensábamos al principio, y vamos a esa final inspirados, crecidos, más no confiados, para darle otra alegría al pueblo puertorriqueño”, declaró Edwin Rodríguez, ex mánager de los Marlins de la Florida de las Grandes Ligas de béisbol.

Camino a esta final, el equipo puertorriqueño ha dejado a tres de los cuatro superfavoritos al título, cuando eliminó en primera ronda a Venezuela, en segunda a Estados Unidos y ahora a Japón.

“Desde que eliminamos a ese equipo de Venezuela, con una alineación potente, la confianza que se desarrolló en ese joven ‘bullpen’ (cuerpo de relevistas) fue inmensa”, dijo Rodríguez.

“Son muchachos de 18 y 19 años, con gran futuro, y eso les dio seguridad a la hora de salir de relevos. Esa fue una de las claves de haber llegado hasta aquí”, acotó el mentor boricua.

De su parte, Alex Rios, estelar jardinero de los Medias Blancas de Chicago y quien definió el triunfo ante los japoneses con un enorme jonrón de dos carreras en el séptimo inning, declaró que siempre trató de mantenerse positivo pese a que sus números ofensivos en la serie eran muy flojos.

“Para nosotros esto es como si fuera un “spring trainning” (el entrenamiento de primavera de Grandes Ligas), donde estamos todavía en una etapa de preparación, no al máximo de nuestro rendimiento, por eso lo único que pensé fue en salir a hacer el trabajo”, apuntó Rios.

El jardinero boricua se convirtió en el único jugador que ha podido conectar un cuadrangular en cada uno de los tres Clásicos jugados hasta ahora.

Otro que resultó decisivo en el triunfo puertorriqueño fue el lanzador abridor Mario Santiago, que mantuvo en un puño a la batería japonesa, permitiéndoles sólo dos hits en 4 1/3 de innings.

“Yo tenía ya un conocimiento de esos jugadores porque el año pasado jugué en la liga de Corea del Sur y realizamos entrenamiento en Japón, donde le lancé a dos equipos de la liga profesional, y había varios de los jugadores que hoy estaban acá”, reveló Santiago.

“Sabía que el pitcheo no le gustaba, sobre todo las rectas pegadas”, añadió. “Eso, y seguir las indicaciones de mi ‘catcher’ (receptor) Yadiel Molina, fue lo que me ayudó”.

El mánager Edwin Rodríguez anunció para el partido por el título al derecho Giancarlo Alvarado, que la pasada temporada estuvo con el equipo Yokohama Dena BayStars de la Liga japonesa.

Rodríguez no lanza campanas al aire para este desafío, y asegura que “cualquiera de los dos, Holanda y Dominicana, serán duros en la final”.

Aun así, Puerto Rico saldrá a escribir otro imposible.

“Sabemos lo que esto representa para Puerto Rico, no solo en lo deportivo, sino también en lo social y lo anímico”, subrayó el mánager de los boricuas.

Clasificado por primera vez a la Gran Final, Puerto Rico discutirá la corona ante el ganador del encuentro de hoy entre el seleccionado de Holanda y su par de República Dominicana, único equipo invicto en la presente versión del Clásico Mundial con balance de seis éxitos sin derrotas.


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